Stephen Hawking fue una metáfora viviente del esfuerzo científico

 

Estático e informatizado, Hawking era un mensajero de otro mundo, casi transparente para el espectador. Si alguna vez un ser humano parecía capaz de vivir para siempre, ese humano era Stephen Hawking.

 

En 1963, cuando Hawking tenía veintiún años, se le diagnosticó esclerosis lateral amiotrófica, el trastorno neurológico degenerativo, y le dieron tres años de vida; murió el pasado miércoles, a la edad de setenta y seis. Durante cinco décadas, utilizó una silla de ruedas eléctrica y, a medida que pasaban los años, tuvo un rango de movimiento cada vez menor. Hacia el final, solo el movimiento de un músculo de la mejilla, procesado a través de una interfaz de computadora con una voz digital, proporcionó una salida para la mente agitada, a menudo juguetona en el interior. Para la vista solo, él era un traje arrugado sobre ruedas, entendiendo lo insondable.

“Hawking se ha convertido en una especie de ‘cerebro en una cuba'”, escribió la antropóloga Hélène Mialet, en 2013, en el septuagésimo primer cumpleaños de Hawking. “En cierto modo Hawking es, para tomar prestado de Obi-Wan refiriéndose a Darth Vader, ‘más máquina ahora que el hombre'”. Hawking abrazó esta percepción. En un episodio de “Star Trek: The Next Generation”, uno de sus docenas de cameos de cultura pop, fue un holograma jugando a las cartas con Einstein y Newton. En “Los Simpson”, en la que Hawking apareció varias veces y lo llamó “el mejor programa en la televisión estadounidense” -Homer se refiere al personaje de Hawking como el “amigo robot” de Lisa. En “Futurama”, Hawking era una cabeza eterna en un frasco, papel que repitió, el año pasado, con Bill Nye, Neil deGrasse Tyson y George Takei en el video trailer del juego de teléfono inteligente “Futurama”. No era una voz totalmente incorpórea, pero se movía constantemente en esa dirección.

En un universo paralelo, ¿un Hawking no discapacitado se hubiera vuelto tan famoso? Ciertamente, su condición no impidió su trabajo; incluso puede haberlo agudizado. “Toda mi vida he vivido con la amenaza de una muerte temprana, así que odio perder el tiempo”, le dijo a The Guardian, en 2013. Sus contribuciones científicas fueron tan profundas como difíciles de comprender. Como muchos físicos teóricos, Hawking anhelaba unir la física cuántica, la espeluznante ciencia del reino subatómico, con la relatividad de Einstein y la extraña física de la gravedad a escalas cósmicas. Logró hacerlo en el caso de los agujeros negros, concentraciones de materia tan densas que, al menos de acuerdo con la física clásica, ni siquiera la luz puede escapar de su agarre gravitacional. En un artículo de 1984, Hawking demostró que, teóricamente, bajo la mecánica cuántica, la materia, conocida como radiación de Hawking, en realidad podía escapar de un agujero negro.

La carrera de Hawking abarcó un sorprendente despertar en astronomía y astrofísica. Los nuevos telescopios e instrumentos transmitidos por satélite permitieron a los científicos observar estrellas desde las etapas más tempranas de la evolución cósmica y sondear la estructura del fondo cósmico de microondas, el resplandor de la radiación Big Bang que inunda el universo. El estudio de nuestro comienzo cósmico, una vez tan vaporoso como la astrología, se convirtió en una ciencia experimental; los cosmólogos se mudaron de las madrigueras del sótano a las grandes oficinas iluminadas por el sol en Cambridge, Pasadena y Manhattan. Los agujeros negros fueron parte de esta historia. Einstein teorizó su existencia en 1916; el primero fue observado en 1971. Ahora sabemos que están en todas partes, por miles de millones, y que un agujero negro supermasivo se encuentra en el corazón de probablemente todas las galaxias, incluida nuestra propia Vía Láctea. Hawking demostró que los agujeros negros no eran necesariamente la parada final de la materia: podían filtrarse, disolverse, explotar.

Tal vez el mayor logro de Hawking es que puede hacer todo esto accesible. Su primer libro, “A Brief History of Time”, publicado el Día de los Inocentes de 1988, ha vendido más de diez millones de copias y ha pasado meses en la lista de best sellers del Times. A veces se describe como el libro más popular que nadie ha leído realmente, aunque leer hasta las partes complicadas es una delicia. Hawking reconoció sus limitaciones publicando posteriormente “El universo en una cáscara de nuez”, “Una historia más breve del tiempo” y “La breve historia ilustrada del tiempo”, entre otros libros. “Incluso si solo mira las imágenes y sus leyendas, debe hacerse una idea de lo que está sucediendo”, escribió Hawking en el prólogo de la versión ilustrada.

Antes de Hawking, el gran divulgador del espacio era Carl Sagan, quien escribió la introducción a “Una breve historia del tiempo”. El cosmos de Sagan era sobre los contenidos: los “mundos de hielo y estrellas de diamante”, la “maquinaria asombrosa de la naturaleza”. -y el viaje a través de ellos, narrado con pelo soplado por el viento y la elocución pesada. Hawking nos hizo sentir cómodos con el tejido matemático, o al menos con el hecho de eso; hizo posible que mencionáramos casualmente el espacio-tiempo euclidiano y las fluctuaciones gravitatorias en las cenas, incluso si no estábamos cien por ciento seguros de lo que queríamos decir. Esa falta de certeza era inevitable, incluso necesaria. La verdadera naturaleza de nuestro universo es extraña como el infierno cuando se llega directamente a ella, y todas nuestras metáforas sin litoral finalmente fracasan en sus intentos por describirla. El único lenguaje que se acerca es matemática, una matemática que todavía está siendo inventada por los más inteligentes entre nosotros.

Quizás ahí es donde la condición física de Hawking fue útil, para nosotros si no para él. Estático e informatizado, era un mensajero de otro mundo, casi transparente para el espectador; era más fácil concentrarse en su extraño mensaje sin el habitual teatro de personalidad distrayente. Pero también era, inconfundiblemente, la esencia del ser: frágil, resistente, ingenioso, obstinado en la búsqueda del mayor misterio. Vivía en la intersección de dos reinos igualmente absurdos, el cosmológico y el fisiológico, y estaba ansioso por servir como un portal entre los dos. El tejido del espacio-tiempo era menos alarmante de considerar cuando fue descrito por una persona que parecía estar tejida directamente de él.

Por supuesto, Hawking era completamente humano. Cuando era niño, hacía cosas para niños: montaba en su bicicleta, jugaba juegos de mesa, desarmaba relojes y radios, construía fuegos artificiales con amigos. En Oxford, aburrido y sin competencia, se unió al University College Boating Club como un timonel. (Él “tenía una manera temeraria de conducir su bote a través de huecos tan estrechos que el proyectil volvía al cobertizo con las cuchillas dañadas”, recordó un compañero de barcos). Viajó a la Antártida y la Isla de Pascua, descendió en un submarino y voló en gravedad cero. En 2014, ofreció una fórmula científica, inexacta, en última instancia, de cómo Inglaterra podría ganar la Copa del Mundo ese año. Se casó dos veces y le sobreviven tres hijos y un nieto.

Y su genio, aunque singular, no era solitario. Mialet, la antropóloga, pasó varios años detrás de Hawking por su libro “Hawking Incorporated”. Con la frase “cerebro en una cubeta”, no quería decir que Hawking fuera una rareza sino que quizás era el ejemplo más puro de la ciencia ordinaria: uno nodo en una red de conversaciones y mentes similares, parte de un tejido viviente de personas, tecnologías e ideas. “Es lo que yo llamo un tema centrado y distribuido”, escribió en Wired, en 2013. “Es precisamente por su discapacidad que podemos ver cómo trabajan todos los científicos. . . y cómo todo el mundo funcionará algún día “.

Hawking describió a Homer Simpson con aprobación como un tipo que “siempre está tratando de obtener algo a cambio de nada”. Ese es el universo en pocas palabras. Según Hawking, pequeñas fluctuaciones cuánticas en el espacio-tiempo pueden haberse convertido en las semillas de las que emergieron estrellas, galaxias, vida e inteligencia, tal vez más de una vez. “La ciencia predice que muchos tipos diferentes de universo se crearán espontáneamente de la nada”, le dijo a The Guardian. “Es una cuestión de suerte en la que estamos”. E, inevitablemente, algo finalmente se convierte en nada nuevamente. Hawking entretuvo la posibilidad de la vida eterna, pero no pareció anhelarlo. “Creo que el cerebro es como un programa en la mente, que es como una computadora, por lo que teóricamente es posible copiar el cerebro en una computadora y así proporcionar una forma de vida después de la muerte”, dijo a The Guardian. Pero, agregó, “esto va más allá de nuestras capacidades actuales”. Creo que la vida después de la muerte convencional es un cuento de hadas para las personas temerosas de la oscuridad. “Un agujero negro está viniendo para todos nosotros, pero con suerte y teoría, un poco de nosotros puede escapar e irradiar.

Alan Burdick – March, 2018

Alan Burdick, a staff writer, joined The New Yorker in 2012.

 

https://www.newyorker.com/tech/elements/stephen-hawking-was-a-living-metaphor-for-the-scientific-endeavor